Qu’est-ce qui peut causer un court-circuit électrique ?

Le terme court-circuit est souvent utilisé à tort, pour désigner tout problème de câblage dans un circuit électrique. Officiellement, cependant, un court-circuit fait référence à une condition spécifique dans laquelle l’électricité s’égare en dehors de la voie établie d’un circuit électrique.

Comme son nom l’indique, le court-circuit est une condition dans laquelle le flux électrique termine son trajet sur une distance plus courte que celle qui est présente dans le câblage établi.

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Par nature, l’électricité cherche à retourner à la terre. Dans un circuit qui fonctionne bien, cela signifie que le courant circule à travers le circuit de câblage établi, vers le panneau de service et puis vers l’arrière à travers les fils de service. Toutefois, si les connexions à l’intérieur du câblage se desserrent ou se rompent, le courant électrique peut “fuir” et s’écouler dans d’autres matériaux.

Dans ces conditions, le courant cherche instantanément à retourner au sol par un chemin plus court.

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Attention incendie !

Retenez bien qu’un court-circuit représente le danger d’un incendie ou d’un choc mortel, parce que ces autres matériaux offrent une résistance moindre que celle du câblage en cuivre d’un circuit.

Prenons un exemple : dans le cas d’un interrupteur d’éclairage dont le câblage est défectueux ou dont la connexion est lâche; si le fil chaud de cuivre nu touche le boîtier électrique métallique ou la plaque frontale métallique de l’interrupteur, le courant sautera vers la voie la moins résistante qui soit, qui pourrait bien être celle du doigt, de la main ou du corps de celui qui touche l’interrupteur.

Cependant, il y a deux situations qui sont toutes deux qualifiées de courts-circuits, bien qu’elles portent des noms différents : les termes circuits courts sont les plus couramment utilisés pour désigner la situation dans laquelle un fil chaud transportant un courant touche un fil neutre.

Lorsque cela se produit, la résistance diminue instantanément et un grand volume de courant circule dans une voie inattendue. Lorsque ce court-circuit classique se produit, des étincelles volent parfois, vous pouvez entendre des craquements. Et parfois de la fumée et des flammes s’ensuivent.

Attention aux fils dénudés !

Le second type de court-circuit, dit défaut à la terre, se produit lorsque le fil chaud transportant le courant entre en contact avec une partie du système mise à la terre, comme un fil de cuivre nu, un boîtier mural métallique ou une partie reliée à la terre d’un appareil.

Comme pour le court-circuit classique, un défaut à la terre entraîne une diminution instantanée de la résistance, ce qui permet à une grande quantité de courant de circuler sans entrave à travers la voie inattendue.

Dans ce cas, il y a moins de risque de flammes et d’incendie, mais un risque notable de choc : une isolation vieille ou endommagée peut permettre aux fils neutres et chauds de se toucher, ce qui peut causer un court-circuit.

Surveillez vos installations !

Les perforations des clous et des vis ainsi que le vieillissement peuvent détériorer les gaines ou l’isolant des fils et permettre des courts-circuits. Ou, si des animaux nuisibles tels que des souris, des rats ou des écureuils rongent le câblage du circuit, les conducteurs du fil intérieur peuvent être exposés pour causer des courts-circuits.

Lorsqu’un appareil est branché dans une prise murale, son câblage devient un prolongement du circuit et tout problème dans le câblage de l’appareil devient un problème de circuit. Les appareils anciens ou cassés peuvent développer des courts-circuits internes avec le temps.

Des courts-circuits dans les appareils peuvent se produire dans les prises, dans les cordons d’alimentation ou à l’intérieur de l’appareil lui-même. Il est préférable qu’un technicien examine l’intérieur des gros appareils électroménagers comme les fours et les lave-vaisselle. Parce que les courts-circuits classiques et les défauts à la terre présentent un risque de choc électrique et d’incendie, votre système de câblage dispose de divers moyens de protection contre ces dangers.

Servez-vous de votre disjoncteur !

Depuis les années 1960, pratiquement tous les systèmes de câblage neufs ou mis à jour sont protégés par un panneau de service principal qui contient des disjoncteurs individuels qui contrôlent chaque circuit dans la maison.

Les installations de câblage plus anciennes offrent une protection similaire grâce à des fusibles. Les disjoncteurs utilisent un système interne de ressorts ou d’air comprimé pour détecter les changements de courant et couper la connexion du circuit lorsque des irrégularités se produisent.

Optez pour le GFCI !

A partir de 1971, les codes électriques ont commencé à exiger une protection contre les défauts à la terre, soit par des disjoncteurs spéciaux GFCI ou des prises de courant GFCI.

Ces dispositifs ont une fonction similaire à celle des disjoncteurs, en ce sens qu’ils détectent les variations de courant mais ils sont beaucoup plus sensibles que les disjoncteurs standards et coupent le courant lorsqu’ils détectent des fluctuations très infimes du courant.

Depuis 1999, les codes de l’électricité exigent un nouveau type de protection contre les arcs électriques : c’est-à-dire les étincelles qui se produisent lorsque l’électricité saute entre des contacts métalliques, comme c’est le cas lorsqu’une connexion filaire est lâche mais pas complètement séparée.

Essayez la protection AFCI !

Vous pouvez considérer un AFCI comme un dispositif qui anticipe les courts-circuits et coupe l’alimentation avant qu’il n’atteigne l’état de court-circuit. Contrairement aux disjoncteurs de fuite à la terre qui sont conçus pour protéger contre les chocs, les disjoncteurs de fuite à la terre sont les plus utiles pour prévenir les incendies causés par un arc électrique.

La protection AFCI peut être assurée à la fois par des disjoncteurs AFCI ou des prises AFCI, le signe le plus courant d’un court-circuit étant lorsqu’un disjoncteur déclenche et provoque la coupure du circuit.

En cas de déclenchement de votre disjoncteur

Quelques conditions peuvent provoquer le déclenchement d’un disjoncteur, comme les surcharges d’alimentation. Il est donc important de déterminer pourquoi le disjoncteur se déclenche.

Si un disjoncteur continue de se déclencher immédiatement après avoir été réinitialisé, c’est une forte indication qu’il y a un problème de câblage quelque part le long du circuit ou dans l’un des appareils connectés à ce circuit. Voici une procédure à suivre si vous soupçonnez un court-circuit :

  • Localisez le disjoncteur déclenché : au panneau principal, cherchez un disjoncteur individuel avec une poignée qui s’est verrouillée sur la position OFF. Certains disjoncteurs peuvent être munis d’un voyant de fenêtre rouge ou orange pour qu’il soit facile à repérer. Ce disjoncteur à déclenchement identifie le circuit où le problème existe.
  • Laissez le disjoncteur éteint lorsque vous inspectez le circuit, inspectez les cordons d’alimentation de l’appareil. Si vous en trouvez qui sont endommagés ou sur lesquels l’isolation plastique a fondu, il y a de fortes chances que le court-circuit se trouve à l’intérieur de l’appareil ou du dispositif lui-même.
  • Débranchez ces appareils du circuit. Si vous trouvez des appareils suspects, rallumez le disjoncteur après les avoir débranchés. Si le circuit reste maintenant actif sans se déclencher à nouveau, c’est qu’il est très certain que votre problème a existé dans un appareil. Toutefois, si le disjoncteur se déclenche de nouveau immédiatement, passez à l’étape suivante : éteignez tous les interrupteurs de l’éclairage et des appareils situés le long du circuit. Remettez ensuite le disjoncteur en position ON et allumez chaque interrupteur d’éclairage ou d’appareil, un à la fois.

Si vous atteignez un interrupteur qui provoque le déclenchement du disjoncteur, vous avez identifié la section du câblage du circuit où il y a un problème de connexion ou de câblage desserré. N’essayez pas de le faire à moins d’être très sûr de vos connaissances et de votre niveau de compétence.

Si vous ne trouvez pas de problème évident dans l’un des appareils enfichables ou dans les connexions de câblage des appareils fixes, le problème est probablement caché quelque part dans le câblage mural.

Pour résoudre ce problème, vous devrez appeler un électricien agréé pour le résoudre. Vous ne devez pas réactiver le circuit tant que le problème n’a pas été identifié et réparé, ce qui présente un risque d’incendie et de choc pour vous et votre famille. Toute odeur de fumée ou de brûlure ou de plastique fondu est un signe que vous avez un problème sérieux.

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